De beste manier om de ware schoonheid van Nieuw-Zeeland te ontdekken is te voet. Zo zijn er door het hele land meer dan 100 wandeltochten uitgezet met verschillende afstanden, die variërend in twee tot vijf dagen kunnen worden afgelegd. Overnachten kan midden in de natuur op primitieve campings of in blokhutten die door de overheid, het Department of Conservation, netjes worden onderhouden. De 9 allermooiste en meest spectaculaire wandeltochten kennen een aparte status en worden Great Walks genoemd. Ze zijn erg populair, zeker ook bij de Nieuw-Zeelanders zelf, en de overnachtingsplekken moeten daarom soms maanden van tevoren worden gereserveerd. Aangezien wij daar geen rekening mee hebben gehouden en bovendien met ons busje over een eigen inbouwtent beschikken (waar we tenslotte ook al voor hebben betaald), maken we een ander plan. En zo besluiten we om tijdens onze laatste week op het Zuidereiland een aantal daghikes te doen van de verschillende Great Walks.

“Gear up like a Kiwi”

In het zuidwesten nabij het Mt Aspring National park lopen we het laatste deel van de Routeburn Track, en klimmen we ruim 300 meter naar de top van de Key Summit die boven de boomgrens ligt en worden we getrakteerd op een subliem uitzicht over de fjorden en lake Marian. De volgende dag verkennen we de Kepler Track, die ons na een aangename vlakke wandeling van zo’n 1,5 uur langs het meer van Te Anau vervolgens ook echt laat zweten. Vanaf Brod Bay gaat het pad namelijk een andere richting in en knalt dan door de dichtbegroeide bossen tegen een berg op. Zigzaggend lopen we op onze tenen omhoog en na tien minuten voelen we de verzuring al in onze kuiten opkomen. Het doel is om ook hier boven de boomgrens te raken, maar als we na 700 meter hoogteverschil van andere hikers horen dat het nog een uur verder klimmen is, geven we het vanwege tijdgebrek op. We lopen nog iets verder naar een schamel uitzichtpunt tussen de boomtoppen en lopen daarna enigszins teleurgesteld weer terug. Een dag later genieten we wel weer enorm van een weids uitzicht over Queenstown en ommelanden, maar eerlijkheidshalve moeten we hierbij bekennen dat we vals hebben gespeeld door met de kabelbaan naar de top te gaan. De echte beloning volgt de dag erna al we in de buurt zijn van Wanaka. Met een stralende zon aan de hemel starten we aan het begin van de middag aan Roys Peak Track, een tip die we eerder van een Franse backpackster hadden gekregen. Het wandelpad heeft van meet af aan een flink stijgingspercentage, en dit keer zonder enige beschutting van bomen of struiken. Elke minuut wordt het uitzicht over Lake Wanaka grootser. En naar mate we hoger komen, zien we steeds meer meren aan de horizon verschijnen. Als we na ruim 3 uur klimmen de top bereiken, en er dan eindelijk ook overheen kunnen kijken, is de klim het helemaal waard: een adembenemend uitzicht!

Voor onze laatste hike rijden we verder naar het noordelijkste puntje van het Zuidereiland. Het is een wandeling waar we al een lange tijd naar uitkijken, dus maken we met onze campervan heel wat kilometers via de ruige westkust naar Marahau in het noorden. Het gaat om de beroemde Abel Tasman Coast Track, waarbij je langs een prachtige kustlijn loopt met kristalhelder water en gouden stranden aan de ene kant en een subtropisch oerbos aan de andere. Het ideale aan deze tocht is dat je voor een dagtocht niet heen en weer hoeft te lopen over hetzelfde pad, maar je door een watertaxi ergens kunt laten afdroppen en/of weer oppikken. En zodoende laten we ons in de ochtend afzetten bij Bark Bay, dat ongeveer halverwege de track ligt, om vervolgens 8 uur over een lichtglooiend pad weer terug te lopen naar het beginpunt van de track. Een fantastische wandeling mag aan ons lijstje worden toegevoegd! En zo sluiten we ons Kiwi tramping avontuur af, en reizen we de dagen erna op ons gemak naar ons eindpunt in Christchurch. Onderweg maken we in het noordoosten nog een aangename stop in de Marlborough-regio bij het Brancot Estate Heritage Centre, dat op een heuvel gebouwd is. We doen er een wijnproeverij en onder het genot van een prijswinnende Chavion Blanc zien we hoe in de omliggende wijngaarden begonnen wordt met de nieuwe oogst van het seizoen.